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농촌진흥청 국립농업과학원 농업생물부

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누에 이야기

추운 겨울이 지나고 따뜻한 봄이 오면 뽕나무 잎이 하나 둘 씩 피기 시작합니다. 그러면 누에도 누에알에서 나와 아주 짧은 누에의 삶을 시작하려 합니다. 누에 알껍질을 갉아먹고 나온 개미누에(갓 나온 어린누에를 개미누에라고 부릅니다)는 뽕잎을 찾아 부지런히 주변자리를 이리저리 돌아다닙니다.

뽕잎을 먹기 시작한 누에는 누에유충 기간동안 4번의 잠을 잡니다. 한번 잠을 잘 때마다 한 살 씩 나이를 먹어 두 살(2령)누에, 세 살(3령)누에, 네 살(4령)누에, 다섯살(5령)누에가 됩니다. 갓 태어난 3mm크기의 아주 작았던 개미누에는 다섯 살(5령)누에가 되면 몸무게가 무려 10,000배나 무거워진다고 합니다. 그럼 한 살(개미)누에가 훌쩍 커서 어른 누에인 다섯 살(5령)누에가 되기까지는 며칠이 걸릴까요? 약 20∼25일이 걸립니다. 이 기간(유충기간이라고 부릅니다)동안만 누에는 뽕잎을 먹고 자랍니다.

다섯 살(5령)누에는 7일 후면 뽕 먹기를 멈추고 자기 집(누에고치)을 짓기 시작합니다. 열심히 열심히 누에가 토해낸 실은 훌륭한 누에집(누에고치)이 되어 누에자신이 번데기가 되었을 때 외부의 적으로부터 자신을 보호해 줍니다.

이 뿐만 아니라 누에고치에서 뽑아낸 실은 비단제품이 되어 우리들에게도 좋은 선물이 됩니다. 누에 1마리가 뽑아내는 고치실은 몇m정도 될까요? 보통 1,000∼1,500m 쯤 된다고 합니다. 엄청나게 길죠? 고치 속의 누에는 번데기가 되어 나방이 될 준비를 하고 있습니다. 누에가 고치를 짓기 시작한 후부터 나방이 되어 고치를 뚫고 나오기까지의 번데기 기간은 약 보름(15일)이 걸립니다. 암·수 누에나방이 고치를 뚫고 나오면 짝짓기를 시작합니다.

짝짓기가 끝나면 누에나방의 암컷은 약 500개의 알을 낳습니다. 꼬리 끝으로 알 낳을 곳을 찾으면서 한 알씩 한 알씩 조심스럽게 낳습니다. 누에 알마다 풀과 같은 물질이 붙어있어서 낳은 곳에서 알이 떨어지지 않고 잘 붙어 있습니다. 그리고 알낳기가 끝나면 4∼5일 길게는 일주일이면 죽어버립니다. 그러면 누에의 한 살이도 끝나 버립니다. 누에나방 암컷이 낳은 알은 추운 겨울이 지나 따뜻한 봄이 오면 또 다시 개미누에로 태어나서 엄마, 아빠누에와 똑 같은 삶을 살아가겠지요? 알에서 개미누에까지가 약 12일, 누에기간이 약 23일, 번데기에서 나방기간이 약 15일해서 짧게는 50일 길게는 60일이 누에의 일생이 됩니다.